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Il preziosissime segreto della grotta allagata più lunga del mondo, in Messico

Da quando è stata scoperta, la grotta allagata più lunga al mondo continua a regalare sorprese. Siamo in Messico, penisola dello Yucatan, nel sistema acquifero di Quintana Roo: un dedalo di grotte sotterranee completamente allagate dove sono già stati ritrovati resti umani e animali dell’Era Glaciale. Un mondo perduto che i sub stanno setacciando palmo dopo palmo per carpirne i segreti, con solo una torcia per illuminare la strada. 

L'ultima scoperta, solo in ordine cronologico, pubblicata sulla rivista Science Advances è decisamente più <preziosa> di quanto si potesse immaginare. Pare infatti che alla fine dell'ultima era glaciale, i minatori indigeni dell'attuale penisola dello Yucatan rischiarono la vita avventurandosi in queste caverne buie, non ancora invase dall'acqua, per estrarre un «minerale prezioso». Non stiamo parlando di oro o diamanti ma di ocra rossa, il pigmento simile a un pastello che i nostri antenati usavano sia per le attività rituali che quotidiane.

L'estrazione dell'ocra rossa proseguì almeno sino a 10 mila anni fa. Poi, con lo scioglimento dei ghiacci, l'acqua ha invaso la miniera e ha conservato quei resti fino a noi, che ora hanno permesso agli archeologi di capire esattamente come veniva estratta ai tempi l'ocra rossa. Una capsula del tempo sott'acqua, che potrà restituire ancora molte sorprese.

Non è chiaro come gli indigeni usassero l'ocra e perché ne estraevano così tanta, rischiando anche la vita per riportarla in superficie. Ad oggi sappiamo che quella di Quintana Roo era «corretta» all'arsenico, in una quantità decisamente elevata che si avvicina a 4.000 parti per milione (il limite di presenza per l'acqua potabile è di 0,01 mg al litro, per fare un paragone). Poteva avere decine di scopi, da crema solare a repellente per gli insetti, ma per ora non è stato possibile sapere per quale motivo quelle grotte così inaccessibili e minacciose siano diventate una così ambita miniera.





 

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